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Zoología. Cetaceos. Página 160. Los tres Reinos de la Naturaleza. Tomo 2.



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landa dió once mil rixdalers á un rey de Tidor por una masa de ámbar gris que pesaba noventa y un kilogramos. Sin embargo, nada prueba que estas masas no hayan sido producidas artiticialmente por la fusión, la reunión y el enfriamiento graduado de muchas bolas ó trozos naturales. Pero como quiera que sea, el estado de blandura y de liquidez que muchas causas pueden dar al ámbar gris, y que debe ser su estado primitivo, esplica como este cuerpo odorífero puede hallarse mezclado con muchas sustancias muy diferentes de este aroma, tales como fragmentos de vejetales, restos de conchas, espinas ú otras partes de peces.

Pero independientemente de esta introducción accidental y extraordinaria de cuerpos estraños en el ámbar gris, esta sustancia encierra casi siempre bocas, o mas bien mandíbulas del Molusco á que Linneo ha dado el nombre de sepia octopodia, y que Mr. Lamarck ha colocado en un género ha que dio el nombre de octópodo. Son estas quijadas ó sus fragmentos las que producen las manchas amarillentas, negruzcas ó blanquizcas tan numerosas en el ámbar gris.

Varias opiniones se han publicado sobre la producción de esta sustancia. Muchos naturalistas la han considerado como un betún, como un aceite mineral, como una especie de petróleo. Condensada por el calor del sol, y endurecido por una larga permanencia en medio del agua salada, tragada por el Cachalote macrocéfalo ó por otros Cetáceos, y sometida á las fuerzas, así como á los jugos digestivos de su estómago, experimentaría en lo interior de estos animales una alteración mas ó menos grande. Químicos entendidos como Geoffroy, Neumann, Grím y Brow han adoptado esta opinión, porque han extraído del ámbar gris algunos productos análogos á los de los betunes. Esta sustancia les ha dado por medio del análisis un líquido ácido, una sal acida concreta, aceite y un residuo carbonoso. Pero, como lo observa Fourcroy, estos productos pertenecen á muchas otras sustancias que no son betunes. Además, el ámbar gris es soluble en gran parte en el alcohol y en el éter. Su disolución es precipitada por el agua como la de las resinas, y los betunes son casi insolubles en estos líquidos.

Otros naturalistas que han considerado los fragmentos dé las quijadas de los Moluscos diseminados en el ámbar gris como porciones de picos de Ave, han pensado que esta sustancia procede de escrementos de estos animales, cuando han comido yerbas odoríferas.

Algunos físicos han considerado el ámbar gris como producto de una especie de espuma de las Focas, ó un escremento de Cocodrilo.

Poinet, Lémery y Formey de Berlín, han creído que este cuerpo no es mas que una mezcla de cera y de miel modificada por el sol y por las aguas del mar, en términos que llega á esparcir un olor muy agradable.

Según esta última hipótesis, los Cetáceos debieran haber tragado trozos de ámbar gris acarreados por las olas y flotantes sobre la superficie del Océano; y este aroma, resultado de un betún ó composición de cera y de miel, ó bien de espuma de Foca, de estiércol de Ave ó de escrementos de Cocodrilo, arrebatado por las olas y llevado de playa en playa durante su estado de blandura, hubiera podido encontrar, retener y adherirse muchas sustancias estrañas, y con particularidad despojos de Aves, de Peces, de Moluscos y de Crustáceos.

Algunos físicos que se acercan mas á la verdad, han dicho con Cluno, que el ámbar gris era una sustancia animal producida en el estómago de un Cetáceo, como una especie de bezoar. Dudley ha escrito en las Transacciones filosóficas, tomo XXIII, que el ámbar es un producto semejante al almizcle ó al castóreo, y que se forma en un saco particular situado encima de los testículos del Cachalote; que este saco está lleno de un líquido análogo al aceite por su consistencia, de color anaranjado intenso, y de un olor muy poco diverso del que tenían los trozos de ámbar que nadan sobre este fluido aceitoso; que el ámbar sale de este saco por un conducto situado á lo largo del pene, y que solo los Cetáceos machos le tienen.

Otros autores se han aventurado á decir que este saco no es otra cosa que la vejiga de la orina, y que las bolas de ámbar son concreciones análogas á las piedras que se hallan en la vejiga del Hombre y de otros muchos animales; pero el sabio doctor Swediawer ha hecho observar con razón en el escelente trabajo que ha publicado sobre el ámbar gris, que se hallan trozos de esta sustancia en los Cáchales hembras lo mismo que en los machos, y que las bolas que encierran son solamente menores y muchas veces menos apreciadas. Ha manifestado qué la formación del ámbar en la vejiga y la existencia de un saco particular, eran enteramente contrarias á los resultados de la observación; ha hecho ver que este pretendido saco no es otra cosa que el ciego del Cachalote macrocéfalo, el cual tiene mas de un metro de longitud, y después de haber recordado que, según Kajmpfer, el ámbar gris, llamado por los japoneses escremento de Ballena (liusura no fu), es en efecto la materia fecal de este Cetáceo, espuso el verdadero origen de esta sustancia singular, tal como la demuestran hechos bien comprobados.

El ámbar gris se halla en el canal intestinal del Macrocéfalo, á una distancia del ano, que varia entre uno y muchos metros. Está sembrado de fragmentos, de mandíbulas, de Moluscos que son de una sustancia córnea que no puede ser digerida.

Solo es producto de los escrementos del Cachalote, pero este resultado no se verifica sino en ciertas circunstancias, y por consecuencia no se halla en todos los individuos: es preciso para que exista, que una causa cualquiera produzca al Cetáceo una enfermedad bastante grave, que se indique por una debilidad extraordinaria, por una especie de letargo y de entorpecimiento, que termina algunas veces de una manera funesta al animal por un absceso en el abdomen, altera los escrementos y los retenga durante un tiempo bastante largo para que una parte de estas sustancias se reúna, se coagule, se modifique, se consolide, y presente por último las propiedades del ámbar gris.

El color de este ámbar no debe causar admiración. En efecto, las deyecciones de muchos Mamíferos, tales como los Bueyes, los Puercos, etc., esparcen cuando se retienen durante algún tiempo, un olor parecido al del ámbar gris. Por otra parte, se puede observar con Romé de Lisie que los Moluscos de que se alimenta el Cachalote macrocéfalo, y cuya sustancia forma la base de los escrementos de este Cetáceo, esparcen mientras viven, y aun después de secos emanaciones olorosas muy poco diversas de las del ámbar, y que estas emanaciones son muy notables en la especie de estos Moluscos que han recibido, tanto de los griegos antiguos ó de los modernos, los nombres de eledone, boíitaine, osmylos osmylios, y moschites, porque huele como el almizcle.

El ámbar gris es, pues, una porción de escrementos del Cachalote macrocéfalo ó de otros Cetáceos, endurecida á consecuencia de una enfermedad, y mezclada con algunas partes de alimentos no digeridos. Está esparcido en el conducto intestinal en forma de bolas ó trozos irregulares, cuyo número á veces es de cuatro ó cinco.

Los pescadores ejercitados conocen desde luego si el Cachalote que tienen á la vista contiene ámbar gris.

Cuando después de haberle herido le ven arrojar todo lo que contiene en el estómago, y desembarazarse muy pronto de todas sus materias fecales, aseguran que no hallarán ámbar gris en su cuerpo; pero cuan-

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